The massive 1073 clones shootout

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I use to write my blog posts and reviews in Italian but ,since this thread could be of interest for many of you all around the world, i choose to write in English this time and share my experience with this bunch of heavy irons i had the chance to play in my lab.

Everybody knows what a Neve 1073 is but i believe very few of us poor sleepless engineers could ever have a chance to get a real one in the studio, either for insanely high prices of hard to find good shape and trusty units on the market.

I fell in love with the ‘real N’ during Morrissey’s Low in High School sessions in Rome, with Joe Chiccarelli driving the 60 channels Neve VR Legend console at Forum Music Village studios in Rome (Ennio Morricone’s personal workshop since early 70’s). I was called to bring some of my custom microphones for Joe and stayed there for a while during soundcheck and mic placement (Here’s my article about that beautiful day).

Even if the studio owns lots of real hardware the production asked to rent some Neve 1073 modules (plus some 1176 and Pultec’s). I remember the feeling of seeing Joe breaking all the common gain staging rules and pushing all the equipment damn hard. Boy, what a sound. The drums sound did not change very much from what i heard in the control room to the mastered tracks, and this was achieved with (first of all decades of experience at the highest levels) very basic channel list, common mic placement techniques, quality microphones and a row of 1073 screaming the hell out.

While dreaming my real 1073, i fired up some clones (courtesy of Music Delivery) and performed deep tests over some of the most popular on the mid-budget market, with the idea, for each clone, to mark a checklist of what i believe is responsible for that unique sound.

1) Input transformer

2) LO1166 output transformer

3) BC184 transistors

4) Tantalum/Polystyrene capacitors

5) 2N3055 output transistor

6) 3 gain stages

GEAR UNDER TEST

Heritage Audio HA-73X2 ELITE | 2 CH (STREET PRICE 1290 eur)

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80dB, 3 stage fully discrete class A mic preamp

Line input on separate XLR

PAD / LO-Z / 80 Hz HI

Fully discrete class A

JFET based D.I.

External universal power supply for worldwide use

Stam Audio 1073MPA | 2CH (STREET PRICE 790 EUR)

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Carnhill input and output transformers

Optional Sowter output transformer

Polystyrene/Vishay-BC capacitors

2N3055 output transistor. 80 dB gain

Completely discrete signal path

Impedance selection (300 – 1200 ohms)

Insert Jack

Warm Audio WA73-EQ | 1CH (STREET PRICE 880 EUR)

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Discrete Class A circuit

Carnhill transformers

80 dB gain

PAD / LO-Z / Variable Hi-pass

LED meter

48V Phantom power

Integrated 115/230 V power supply unit

GAP Pre 73 | 1CH (STREET PRICE 450 EUR)

80 dB gain/ air eq / Hi-Pass / Lo-Z

4-step LED output level meter.

Output level control

Line Input / Insert jack / Selectable 600 Ohm output termination.

Connector free internal wiring

Carnhill input and line output transformers.

Polystyrene / Tantalum capacitors

LAB TEST:

Frequency response and T.H.D.

Using my analysis software i ran a 20Hz-20KHz sweep into the clones through a quality passive D.I. box, ensuring the microphone inputs sees correct impedance and an average mic level signal (200 ohm, 50mV).

2 different gain settings were chosen, 30dB and 60dB, adjusting output trimmers for circa -12 dBFS input level into an RME Fireface 800 soundcard. This is how i’d use a 1073 in a real world scenario, the input levels would represent a singer’s voice captured by a large diaphragm condenser microphone or a snare drum on a padded pencil condenser microphone, and the 2 different gain settings would be choosing to record it either the clean or super-dirty way.
Differences are subtle, but devil’s in the details. Mid-band frequency response results in both 30 and 60 dB gain settings are (apparently) very similar for all the preamps, but the T.H.D. figures and behavior at the edges of audio band clearly define what’s happening, double confirmed with later audio listening tests.

30 dB gain setting:

In the low band Stam Audio exhibits 1-2 dB more low-end with a bell around 50 Hz, being the other 3 flatter and very similar, and in the upper-high band Stam Audio and Heritage have a gentle 20 Khz 6db/oct high cut, while Warm Audio remains flatter and Golden Age has a small boost bell around 14Khz.

Looking at the T.H.D. i see very similar values for all 4 devices, having all the same 3rd harmonic figure and a slightly difference on 2nd harmonics, being Stam Audio the most coloured and Heritage the most neutral.

massive 1073 30dB gain FREQ.jpeg
massive 1073 30dB gain THD.jpeg

60 dB gain setting:

On a heavy distortion setting, the differences talks about how the electronics is working in extreme conditions, sorting out critical design pro’s and con’s. Here’s how those units sound when pushed hard, and the results will be too confirmed after the real world recording tests.

Heritage confirms to be the more neutral among the four and Stam the most coloured, having more harmonic distortion percentage.

A curious sudden 2nd harmonic drop from 2KHz of the Stam 1073MPA delivers a more gentle and less harsh sound when distorting in the hi band. I don’t know if this tailored behaviour was desired or just a lucky combination of design and components, but in the end i liked it very much. Generally speaking, on high saturation levels the TDH in the mid-bass frequencies is perceived more pleasantly than on the mid-highs, where the sound can become easily gritty and unpleasant to human ears. Filtering some highs (feedback) before the last gain stage helps the overall sound to become less annoying are more enjoyable. (It’s a feature i put intentionally in my UNO tube saturator) and that can be found on other hardware saturators like The Culture Vulture from Thermionic culture or Elysia Character (here as a continuous tone control).

massive 1073 60dB gain THD.jpeg

FEATURES CHECKLIST

The following table contains what i believe are the key features of a 1073 design (which itself is omitted in the list), and aside from a pure technical analysis it reveals some coincidences with the test graphs results:

Warm Audio and Golden Age share identical features (and graphs too), while Heritage is one extreme and Stam the opposite, having less key features in common.

The fuller low end in Stam 1073MPA could be an effect of higher inductances of their Sowter output transformer (it is sold either with Carnhill or Sowter output transformer, i have the Sowter version), and the use of high quality film capacitors in the signal path could be responsible for the lower T.H.D. at highest levels and frequencies. On the other hand the more natural sound of Heritage Audio HA-73X2 could be the result of less original 1073 features than others. It is also an industrial SMD build, while their double priced DMA-73 version stays discrete and classic through holes style.

Massive 1073 shootout SMALL.jpg

CONCLUSIONS

This review is not intended to give a winner between the four.

All the 1073 clones, in (boring) low gain operation, vaguely have a similar sound. When pushed hard they have different behaviour, and clear differences can be heard. This is confirmed by the different circuit design, critical components choice and cost/benefit compromises.

Ask friends or distributors a demo unit before buying by hearsay. Play, test, record, listen back. Hopefully this article will help people to choose their next microphone preamplifier with some more knowledge.

GALLERY

Mic review - WA-47 Tube e GA-47

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Pensando all’unicità del Neumann U47 mi vengono in mente performance sportive memorabili, brani leggendari di musicisti in stato di grazia e inventori padri di idee bizzarre che hanno cambiato il mondo.

Perchè non fare pace con l’irripetibilità di un momento, di una performance, di un gesto atletico? Perché non prendere spunto da una singolarità eccezionale per andare avanti e fare di meglio, piuttosto che legarsi ad essa con nostalgia canaglia e lamentarsi di non aver vissuto nel posto giusto al momento giusto?

u47_Circuit.gif

L’U47 è un microfono unico, fatto per arrangiarsi con quello che il dopoguerra tedesco offriva, cioè una rete elettrica fatiscente, non centralizzata, a volte distribuita in AC e a volte in DC. Monta una valvola costruita di proposito per alimentare i filamenti a 55V, ma sottoalimentata, sempre di proposito, a 35V, per giunta direttamente dall’unico rail di alimentazione disponibile (105V a 40mA) attraverso una resistenza che dissipa circa 3 Watt e scalda come un forno crematorio (ed è per questo che spesso si vede montato a testa in giù, per evitare che tutto questo calore vada a rovinare il PVC della membrana, da allora mai più utilizzato). 

Nessun ingegnere sano di mente e in condizioni di normalità farebbe mai niente del genere, e infatti si tratta di necessità virtù, estro tecnico e qualche bottarella di culo qua e là, perché nessuno dei progettisti tedeschi si è seduto a tavolino dicendo ‘ora costruisco il più bel microfono della storia’, hanno fatto un microfono con quello che avevano, ne hanno fatti circa 6000 pezzi e poi buonanotte, finite le VF14, finito il dopoguerra, arriva l’U67, altro gioiello inclonabile di casa Neumann, questa volta non per le circostanze singolari che hanno portato al suo concepimento, quanto per l’azzardo tecnico del suo design.

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Ciò nonostante sul mercato ci sono una trentina di modelli, da goffi tentativi a pezzi da gioielleria, e visto che l’hype aumenta sempre di più ho deciso di paragonare quelli che mi arrivano in laboratorio con il mio U47 tutto originale, e soprattutto cercare di capire dove e perché manca sempre un pezzettino per arrivare a quello vero. 

Oggi scrivo dei due nuovi pretendenti arrivati sul mercato, il Warm Audio WA-47 Tube e il Golden Age GA-47, che ho misurato e ascoltato attentamente in laboratorio insieme a Simone Coen (Chocolate Audio) e Valerio di Lella (Music Delivery). Confronteremo cosa ci raccontano i produttori con quello che in effetti abbiamo visto e sentito e cercheremo di riportarvi le nostre impressioni.


Partiamo dal test di ascolto sulla voce, solito posizionamento dei mic il più coincidente possibile e del cantante più al centro possibile, due take, una soft e una ad alta emissione.

Su un cantato a bassa emissione vocale i due microfoni sono quasi equiparabili, la preferenza va di poco al Golden Age per una maggiore complessità armonica e un miglior rapporto S/N, specifica che diventa importante su sorgenti di piccola intensità. A fronte di un cantato più poderoso le differenze diventano più marcate, e a nostro avviso più a favore del Golden Age, che tende a comportarsi più fedelmente all’originale rispondendo alle alte pressioni con una discreta dose di armoniche che lo fanno 'friccicare' come piace a noi.

Dei due il WA-47 è più chiaro. Il Golden Age ha un suono più morbido, più distante dal 47 originale ma forse più ‘general purpose’.

Queste impressioni ci vengono confermate dall’analisi delle risposte in frequenza relative, a fronte di uno sweep audio full-band a 1 metro dalla sorgente. Entrambi i cloni perdono laddove l’U47 la fa da padrone, quell’enfasi unica sulla porzione di spettro tra 5KHz e 10 KHz, e che a volte può essere anche di troppo (l’U47 NON è un microfono general purpose). Un’altra conferma che abbiamo dalle risposte allo sweep è quella brillantezza in più del Warm Audio rispetto al Golden Age, che in quella porzione di spettro manca fino a 5-6 dB rispetto all’originale Neumann. Dai 3 KHz in giù invece i tre microfoni sono pressoché identici, almeno come risposta in frequenza.

La terza analisi che facciamo, sottile ma veramente importante, è la distorsione armonica dell’amplificatore. Il diavolo è nei dettagli, e infatti è proprio sulle armoniche che entrambi i microfoni devono fare spazio a questa unica e fortuita combinazione di design e componentistica che rende l’U47 inimitabile. La ricchezza armonica della combo K47-VF14-BV8 non è riprodotta, e nemmeno di poco. Pace e bene.

Da inguaribile smanettone non potevo esimermi dall’analisi tecnica di componenti, montaggio e materiali, questo è quanto:

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Warm Audio WA-47 Tube:

Chassis: alluminio e alimentatore tipici di OEM d’oltreoceano

Capsula: Stile 47 polarizzata a 80V (accorgimento che semplifica l’arrangiamento circuitale ma snatura la risposta della capsula, tipicamente polarizzata a 55-60 Volts)

Valvola: JJ 5751 di produzione attuale (una quasi 12AT7), doppio triodo dal timbro leggermente brillante

Trasformatore: AMI custom

Componenti: piuttosto cheap a parte un condensatore Solen in uscita

Montaggio: industriale, PCB senza solder mask (le piste prima o poi si ossideranno)

Prezzo: 1059 Eur


Golden Age GA 47:

Chassis: ottone e basket in ferro, entrambi lavorati molto bene

PSU: design originale

Capsula:  Stile 67 (probabilmente di Oktava) polarizzata a 60V

Valvola : Telefunken EF800 connessa a triodo

Trasformatore:  doppia bobina, non marchiato

Componenti: di qualità 

Montaggio: a mano, cablaggio un po' naif

Prezzo: 1514 Eur


Sono bei microfoni? Si.  Suonano bene? Si. Suonano come l'U47? No.

Dei due apprezzo di più il Golden Age per una serie di ragioni, forse in primis per il fatto che la comunicazione del marchio verte su un nuovo microfono a condensatore ispirato all'U47, mentre Warm Audio dichiara di non sentire la differenza tra il suo giovane virgulto e il vecchio brontolone. Noi l'abbiamo sentita e come.

I cloni, le repliche, i wannabes, i pretenders, trovate il sinonimo che più vi piace, perché tanto qualsiasi tentativo di riproporre quell’unicità così peculiare sarà vano, e non perché non ci sono bravi progettisti, ma perché quell’idea aveva senso in quel contesto, è figlia di necessità e circostanze ormai irripetibili ed è giusto che stia lì, nell’olimpo delle singolarità, insieme a Imagine di John Lennon e allo scorpione di Renè Higuita nel ’95.